Características de la enseñanza virtual. El e-learning como nuevo modelo metodológico para la enseñanza y el aprendizaje de idiomas.
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5. El centro de enseñanza virtual

En esta ponencia vamos a centrarnos en las características de esta nueva modalidad de enseñanza virtual conocida como e-learning, en relación con el español como lengua extranjera (o segunda lengua).

El e-learning está en un proceso de evolución que aún no ha terminado, y que va de los aspectos tecnológicos a los pedagógicos pasando por los de gestión virtual. En este proceso es muy importante el apoyo de las administraciones públicas y de los organismos internacionales para difundir el e-learning. En este sentido, en España existe un plan llamado España.es que pretende ayudar a ello, y la Comisión Europea, por medio de diferentes programas e iniciativas, trata de dar apoyo a la educación y la formación basadas en las nuevas tecnologías. Por lo que se refiere a la conectividad, actualmente se puede decir que más del 93% de los centros de enseñanza europeos están conectados a Internet. Ahora el reto es llevar la banda ancha a los centros de educación y a los hogares. Sin embargo, no olvidemos que la llamada brecha digital sigue siendo enorme y que no en todos los lugares del mundo se dan estas circunstancias.

Por lo que se refiere al idioma español, es un hecho que en las últimas décadas se ha producido un aumento considerable en el número de personas que lo estudian en el mundo. Se calcula que actualmente hay unos 100 millones de personas que hablan español como segunda lengua, y se estima que dentro de 50 años el español será la lengua materna del 50% de los habitantes de EE.UU. En un plazo de 10 años se ha duplicado la demanda de los cursos de español en el mundo.

Las razones del crecimiento del español en el mundo son variadas: demográficas, económicas, culturales, internacionales, políticas... El apoyo estatal a la labor de difusión del español llevada a cabo por una institución representativa de la lengua y la cultura hispánicas, el Instituto Cervantes (www.cervantes.es), ha tenido también una repercusión positiva. Por su parte, las políticas europeas intentan concienciar a la ciudadanía de la importancia del aprendizaje de las lenguas extranjeras. De hecho, el objetivo de la Comisión Europea es que los ciudadanos europeos puedan comunicarse en dos lenguas además de su lengua materna. Por lo que refiere al español como lengua extranjera, el último eurobarómetro de febrero de 2001 titulado "Los europeos y las lenguas" reflejaba que, del 53% del total de los encuestados que manifestaba hablar una lengua extranjera- sólo el 26% conoce dos-, el 7% hablaba español, por detrás de los que declaraban hablar inglés (41%), francés (19%) o alemán (19%). El objetivo europeo "lengua materna + dos lenguas extranjeras" hace suponer que en los próximos años aumentará el porcentaje de hablantes de español en Europa.

Si son ciertos los datos que auguran un gran crecimiento del español en el mundo y la previsión de que el e-learning será la forma más importante de educación y formación no presenciales, lo cierto es que hay mucho trabajo por hacer, ya que no basta con implementar los cursos mediante materiales digitales u ofrecer ciertas asignaturas o materias a través de Internet para poder decir que se está impartiendo enseñanza de una manera virtual. En todo proceso de enseñanza hay una serie de agentes invariables (estudiantes, profesores, metodología, materiales didácticos, etc.) que necesariamente se han de mantener en el e-learning, aunque cambiando considerablemente sus roles. No se trata de adaptar el modelo pedagógico a las tecnologías, sino de poner éstas a disposición de un modelo válido de enseñanza- aprendizaje.

En principio, los pilares sobre los que se sostiene la EaD con tecnología o e-learning son los mismos que fundamentan cualquier enseñanza a distancia: la organización, los contenidos, las tutorías y la evaluación.